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Qu’est-ce qu’un think tank ?

penseur

 

Réfléchir – Comprendre – Anticiper – Préparer – Réagir – Débattre – Partager en toute liberté

 

 

 

 

 

 

Il y a de cela quelques semaines, nous vous annoncions la récente constitution d’un Cercle de Réflexion ou « Think Tank » à Lourdes dénommé « Rebâtir, Ensemble, le Meilleur pour Lourdes ». C’est une grande nouveauté pour notre ville.  

Au-delà des objectifs que nous nous sommes fixés, à savoir : faire vivre le débat d’idées et formuler des propositions innovantes pour solutionner les problématiques de notre territoire, nous souhaitons expliciter préalablement la notion même de think-tank, car oui finalement, qu’est-ce que c’est ?

Le think tank, encore appelé Cercle de Réflexion ou Laboratoire d’idées est habituellement une structure indépendante de l’Etat, de droit privé qui a une démarche non-lucrative. Elle utilise donc souvent la structure d’Association Loi 1901 comme nous l’avons fait. Son objectif n’est pas en ce sens de réaliser des bénéfices mais plutôt de se consacrer, bénévolement, à un projet concret.

Importée des Etats-Unis, la notion de think tank ne dispose pas d’une définition précise et entendue en France. Nous pourrions dire que le think tank ou Cercle de Réflexion désigne communément la réunion d’un ensemble de personnes et/ou de ressources intellectuelles engagées dans la recherche, la production et la diffusion d’analyses en politiques publiques à destination des autorités et tous acteurs de la société.

Concrètement, le terme de « think tank » semble être apparu à la charnière des années 1940-1950 pour qualifier le « Rand Project », un centre de recherches en matière de défense né dans le giron de l’industrie aéronautique américaine. 

Combien de think tanks existent dans le monde ?

En 2012, 6 603 think tanks étaient répertoriés dans le monde contre 6 480 think tanks en 2010. La création des Cercles de Réflexion a d’ailleurs été massive de la fin des années 1960 au début des années 2000. Au plus fort de leur croissance, vers l’année 1996, il se créait dans le monde près de 150 think tanks par an. Depuis, la progression de leur nombre a fortement ralenti aux États-Unis, mais elle s’est accélérée en France, de même que s’est renforcé leur poids sur la décision politique. Les États-Unis restent en tout cas le pays qui compte le plus de think tanks, suivi depuis quelques années par la Chine.

Mais, il faut bien l’admettre, l’expression anglo-saxonne « think tank » conserve encore en France un caractère obscur.  Les institutions indépendantes telles que la nôtre se fixent pour objectif de jouer un rôle majeur dans la vie publique, économique et politique locale, nationale voire internationale. Financés par des fonds publics, des entreprises ou des particuliers, les think tanks « regroupent des patrons, des universitaires, des chercheurs qui réfléchissent ensemble sur un point précis dans le but d’atteindre un objectif », explique Christian Harbulot, directeur de l’Ecole de Guerre Economique (EGE).

Les think tanks ne se limitent donc pas à la « pensée ». Les Cercles de Réflexion comme le nôtre, où se côtoient leaders d’opinion et acteurs de la société civile, s’appuient en général sur des études, des rapports ou des événements (rencontres citoyennes, forums, séminaires, sondages, conférences…) pour diffuser leurs idées auprès des responsables politiques, avec des visées très claires.

« La réflexion débouche sur l’action et doit mener à des résultats, par exemple une proposition concrète sur un territoire, une ville, un quartier », confirme Christian Harbulot.

Les think tanks français se créent en outre à partir de figures de proue, locales ou nationales, connues des milieux politiques, économiques… C’est le cas de « Confrontations Europe », fondé en 1991 par Philippe Herzog (ancien membre influent du Parti Communiste), Jean Peyrelevade (ancien président du Crédit Lyonnais) et Michel Rocard (ancien Premier ministre français). A ce propos, notons d’ailleurs la capacité qu’ont les think tanks de rassembler largement des personnalités influentes faisant fi des engagements politiques de chacun ! Même principe avec l’ « Ami Public », un think tank fondé par Christian Blanc, l’ancien PDG de la RATP et d’Air France. 

Ces think tanks à la française publient des rapports sur des sujets aussi variés que l’Europe économique, le rôle de la police nationale ou la transparence financière. Mais un thème leur tient aujourd’hui à cœur, un thème sur lequel la plupart de ces clubs s’activent : la réforme de l’Etat, de l’action publique et de la fiscalité. « Le pouvoir des thinks tanks avance par vague, à chaque fois que l’environnement politique et économique est instable, note Christian Harbulot. Ils sont nés pendant la première guerre mondiale, ont pris de l’ampleur après la deuxième guerre puis lors des chocs pétroliers des années 70. Quand le pouvoir politique navigue à vue, les think tanks s’imposent comme des contre-experts. ».

Le but des Cercles de Réflexion est donc principalement de fonder des ponts entre le savoir et le pouvoir avec le credo « l’union fait la force ». Mais il permet aussi, d’alerter sur des gestions irresponsables ou qui ne vont pas dans le sens de l’intérêt général.

Dans ce cadre, certains think tanks français se détachent dont « Terra Nova » qui est également une association loi 1901 française fondée en février 2008 par Olivier Ferrand. Proche du centre et du centre-gauche, il se veut progressiste et indépendant. Il entend produire des réflexions et diffuser des propositions politiques en France et en Europe. Souvent présenté comme proche du Parti socialiste, l’association n’a cependant aucun lien avec lui.

Selon une enquête Ipsos-Comfluence de décembre 2011, Terra Nova s’impose comme le premier think tank français en termes de notoriété, mais aussi, s’intègre régulièrement dans le classement des 20 think tanks les plus influents du monde.

Le think tank ce n’est donc pas si compliqué !

 

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